苹果AR真要来了?整个行业都在期待苹果带他们盈利


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苹果官宣秋季发布会将在9月8日凌晨召开,在这场较之往年提早了一周且邀请函点出“Far Out”(译为:超前瞻)的发布会之前,关于苹果“将公布新的AR产品细节”的各类猜测从未间断。

苹果在虚拟现实产业中的布局时间已超过十年,彭博社爆料苹果AR/MR(混合现实)头显正式立项也超过七年,至今未有明确的产品问世,长期的“难产”甚至让苹果缺席了AR/VR从火爆到萧条的完整周期,直到元宇宙再度带火了AR/VR相关产业,业界对苹果产品的期待又被点燃希望苹果能够延续此前的光辉战绩,为业界带来全新的思考。

至少在各类虚拟现实技术中,苹果完美诠释了那句互联网早期土话:“哥虽不在江湖,但江湖一直有哥的传说”。

未出鞘的剑最有震慑力。如果一如外界对发布会的预测一样,苹果将会推出一款怎样的产品?会和市场中哪家公司的产品形成竞争?会不会为虚拟现实相关产业带来新的技术标准与生态?

最重要的是,虚拟现实设备通常被认为是手机的替代品,苹果会不会让新产品与iPhone上演“左右互搏”?

关于头戴式显示器的专利申请,苹果早在2006年便开始申请。2013年,苹果收购了以色列的3D体感技术公司PrimeSense,该公司为AR/VR应用提供三维传感、动作捕捉以及高精度测量技术。

2015年,苹果宣布收购AR公司Metaio与Faceshift,后两者将进一步提升苹果的AR景象创建能力与面部表情捕捉技术。同年,彭博社报道,苹果AR/AR头显设备正式立项,项目代号T288,包含VR头显和AR眼镜。

2016年,苹果收购了面部表情分析工具开发公司Emotient和具备3D空间感知能力的AR公司Flyby Media;2017年,苹果发布了移动端 AR 开发工具集合 ARkit并逐年更新,后收购了正在开发智能眼镜的眼动追踪技术的SensoMotoric Instruments公司;2018年,苹果收购了全息系统和材料初创公司Akonia Holographics;2020年,苹果收购了VR体育内容公司NextVR与VR动画公司Space。

如此之多的技术储备与经验积累,苹果却并未正式发布任何产品,没有人会认为苹果的“难产”是完全做不出来,而是猜测苹果“所谋甚大”。

从苹果的收购轨迹可以看出,不管是VR头显还是AR眼镜,苹果都有一定的积累,那它到底要做什么样的产品?

如果是VR头显,对标的公司与产品则是Meta的Oculus品牌产品、HTC Vive、索尼将于明年初发布的PS VR2。在VR头显的市场格局中,Oculus已占据全球80%的出货量,并且也不是很赚钱,Meta的现实实验室财年营业亏损高达101.9亿美元。

如果苹果要做AR眼睛或者MR设备,其主要竞争对手变为了微软HoloLens、Magic Leap,这一领域并不像VR头显那样有较为稳固的市场格局,出货量也与VR头显相去甚远,但机会往往就在于此,一个缺乏标准性产品的行业,更符合苹果这样体量的公司去探索,以建立标准与扩大规模。

9月初,苹果在多个国家注册 Reality 相关的商标,在其提交给美国、欧洲、英国、加拿大、澳大利亚、新西兰、沙特阿拉伯、哥斯达黎加、乌拉圭的文件中,申请的商标包括 Reality One、Reality Pro 以及 Reality Processor(被认为是 M2 芯片)。

从“Reality”的命名上来看,苹果的产品重心聚焦在虚拟与现实的交互上,用户在现实的某些互动行为能够投射到虚拟世界,顺着这个思路向下,一些具备足够科幻感的应用猜测也将有实现的可能:比如戴着苹果设备望向天空,便可显示当前区域的天气情况;或者利用设备的内置翻译系统,实现完全即时的外文阅读;再或者,该设备内置世界上已知的动植物图鉴,并凭借轻薄的体积与良好的佩戴体验,用户佩戴设备便可识别出眼前动植物的科属与特性,从而省去“掏出手机拍照-以图搜图-点进详情”的步骤。

当然,以上幻想的场景都需要设备具有强大的算力以及数据存储,甚至这些场景所需要的整体科技已经超出当前时代,以苹果之能,搭载上述功能的产品如果问世,它将会是什么价格?能否走进消费者当中?如果单从穿戴设备本身便拥有如此算力,一旦搭载通讯功能,iPhone将何去何从?

其一,新设备的一部分算力系统会放在iPhone身上,双方相辅相成,互相联动带动彼此销量。新设备的定位像是Apple Watch,尽管Apple Watch在运动记录与健康监测上相比iPhone具有无可比拟的优势,但相关数据的分析报告的查看仍然是iPhone更为清晰,且在iPhone上同样可以进行Apple Watch的系统设置。新设备将满足那些iPhone不太能覆盖的场景需求,成为用户知识、记忆、决策、娱乐的混合补充。

这种思路对新设备的体积与穿戴舒适度提出了更高的要求,如果要实现iPhone不便实现的功能,它便不能像市面上已知的设备一样,穿戴极其不便,且有臃肿烦恼。它更应该像Apple Watch一样,取代了用户手腕上原本手表的位置,融入到用户的日常生活中,在兼顾手表功能之外,还提供一系列智能化服务。

但是如果新设备的定位只是配件,那能不能走远?市面不乏依托于原有生态、服务于原有生态的虚拟现实设备,以索尼的PS VR为例,最初该产品被寄予厚望,结果销量差强人意,用户需要反复说服自己去购买一个“可有可无”的产品。最关键的是,用户需要自己去想适配这个设备的场景,而苹果一贯的风格是为用户创造场景,能否在“配件”这一定位中做出更多花样来,这也是外界对苹果的期待所在。

其二,则是新设备完全脱离出原有生态,走出自己的科技道路。在设计上足够轻量化、在显示上足够清晰化、在系统上足够特色化、在交互上足够人性化、在算力上足够稳定与强大,让新设备革掉iPhone的命,让苹果自己取代自己:你的下一款iPhone,何必是iPhone?

The Information发布的一份报告显示,苹果的首款虚拟现实设备内置了14个摄像头,这些摄像头能够完成捕捉外部环境、用户面部表情、用户身体动作等任务,并承担VST透视与定位的职能。由于技术实现复杂,彭博社预估该设备的售价在3000美元以上,令人望而却步。

售价方面终究只是推测。综合苹果过往产品历史来看,虽然外界一直质疑苹果的产品越卖越贵(近一年略有下降),但苹果憋了十年有余,发布了一款3000美元方是入门款的产品,以行业顶端的技术炫技,似乎有些不合常理。

不管哪种定位,都不影响外界对苹果新品的期待。苹果在硬件上一直能快速提升行业出货量并直接或间接改变行业生态与格局:iPhone自3G时代成为行业标杆后,时至今日每次迭代更新都改变行业风向;取消了包装盒中赠送的耳机与iPhone上的3.5mm耳机插口后,AirPods为代表的无线mm耳机插口几近退出历史舞台;智能手表并非行业首创,苹果是个不折不扣的“后发者”,Apple Watch却统治了全球智能手表市场。

不少媒体与分析师预测苹果依然能够延续过往战绩,在虚拟现实硬件上继续给行业带来新思路,进而带动整个行业生态中厂商、供应商的蜕变。

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